Entrenamiento de comportamiento

Animales que marcan la diferencia

Animales que marcan la diferencia

Algunos animales obtienen el estatus de héroe sacando dramáticamente a los niños de los incendios o saltando hacia un criminal armado. Otros trabajan más silenciosamente, fuera del foco de atención, dispensando el tipo de medicina potente que no tiene receta.

Cuatro animales especiales de "servicio" y "terapia", entrenados para ayudar a niños y adultos con discapacidades físicas y emocionales a llevar una vida más libre, han ganado un merecido aplauso. Fueron los ganadores de los Premios Beyond Limits 2000, un honor otorgado anualmente por la Delta Society, una organización sin fines de lucro que fomenta el uso de animales de compañía para promover la salud humana. Los eventos del 11 de septiembre pospusieron los premios de 2001 a abril.

Sable, el salvavidas

La atrofia muscular espinal de Marybeth Waltman la mantuvo dependiente de una silla de ruedas y un ventilador durante décadas, pero su condición empeoró aún más en 1996, dejándola prácticamente indefensa para satisfacer sus necesidades básicas. Entonces, Sable, un labrador negro, entró en su vida.

Waltman, de 40 años, dependía de estar conectado a un ventilador por la noche. Su esposo, Jim, tiene el sueño pesado, por lo que cuenta con Sable para hacer guardia en caso de que tenga dificultades para respirar. "Cuando acciono una alarma con mi cabeza, Sable es alertado de que necesito ayuda, y ella inmediatamente responde saltando sobre la cama y ladrando hasta que Jim se despierta", dijo Waltman a la Delta Society.

Ella le da crédito a Sable por salvarle la vida en tres ocasiones. Una vez, cuando Jim estaba fuera de la casa, perdió el equilibrio, cayó de espaldas sobre su cama y descubrió que no podía respirar. Sable inmediatamente comenzó a ladrar, revisando a Waltman cada pocos segundos. Cuando se dio cuenta de que nadie respondía, Sable corrió hacia el otro extremo de la casa para alertar a Jim, quien corrió al rescate de Waltman con Sable justo detrás.

Sable acompaña a Waltman a su trabajo en la Administración del Seguro Social en Seattle y al centro comercial. Es Sable quien abre las puertas, presiona los botones del elevador y recupera los objetos que deja caer. Ahora, "tengo tanta libertad en mi vida", dijo Waltman.

Zorro, el amante

Zorro fue rescatado de la libra por Megan Wolf. El perro de raza mixta estaba demasiado fuera de control para ser adoptado, dijo Wolf, un voluntario allí. Pero ella se arriesgó y descubrió que Zorro se convirtió en un alma gentil y amorosa, con un suministro de amor desbordante. Ahora lo comparte con niños que sufren de autismo, parálisis cerebral y otros problemas neurológicos, así como con personas mayores.

"Hemos visto a los niños dar sus primeros pasos, sonreír y reír por primera vez, hacer contacto visual, usar el lenguaje de señas por primera vez y hablar por primera vez", escribió Wolf a Delta. “He escuchado la frase mágica de un niño autista que nunca antes habló: '¡El turno del Zorro! ¡El turno del Zorro! He escuchado a personas mayores decir: 'Le gusto, a alguien le gusto' ''.

Mame, el aventurero

El mundo de Mary Sexton se había ido estrechando de sus continuas batallas con parálisis cerebral y lupus. Pero con el golden retriever Mame a su lado, recuperó su optimismo y está planeando un viaje desde su casa de Seattle a Inglaterra o Japón para difundir las noticias sobre los animales de compañía. "Nuestra vida es muy diferente ahora, totalmente diferente", dijo.

Mame se ha convertido en un alter ego extrovertido de Sexton, que era tímido e introvertido antes de la llegada del perro. “La gente que no conozco generalmente no me va a revelar sus sentimientos. Pero en un viaje en tren, ¡Mame fue un rompehielos natural! ''

Sexton dijo que se sintió tan envalentonada por su compañero que se embarcó en un crucero a Alaska. La experiencia le hizo darse cuenta de que sus discapacidades la habían hecho retraída y tímida cuando era niña. Le tomó a Mame volver a encender su interés en el mundo, dijo Sexton.

Lucky, el profesor

Lucky nació deformado, el animal de una camada de gatos entregados en el granero de la granja familiar de Donna Francis en Texas. Con un lado de la cara desfigurado, un paladar hendido y un solo ojo, al gatito no le dieron muchas esperanzas de sobrevivir. Pero sobrevivió, y fueron solo esas cualidades las que le dieron a Francis la idea de presentar a Lucky a la Escuela Primaria Fairview en Sherman, Texas, donde ella enseña a niños con discapacidad auditiva.

Francis dijo que pensó que sería una buena idea traer a Lucky a su clase porque, como los niños, él era "diferente", pero tenía una actitud positiva. También acompaña a Francis al Centro de Rehabilitación Reba McEntire en Denison una vez al mes, para visitar a niños con discapacidades físicas.
Lucky saluda a cada niño con un fuerte "miau" y les patea las piernas hasta que lo acarician, dijo Francis. Él se ríe cuando decide que su tiempo de estudio ha terminado, al recostarse en sus escritorios, en medio de sus papeles, para que no puedan trabajar. Los niños compiten por puntos PAWS, otorgados por buen comportamiento, que se canjean por tiempo con Lucky.

Los niños con problemas de audición tienen lecciones ocasionales que se centran en Lucky, y han escrito libros sobre sus travesuras. Lucky también ha sido la estrella de una presentación de diapositivas y una película. Francis dijo que parece poseer un sentido intuitivo de lo que los niños necesitan.

"Se emocionan mucho cuando Lucky ronronea porque no tienen que escucharlo para saber que están haciendo feliz a Lucky, pueden sentirlo y verlo", dijo Francis.

Cómo ganaron

Sable, Lucky, Zorro y Mame fueron nominados para sus premios por los compañeros humanos y fueron seleccionados de entre animales de todo el país cuyos propietarios le habían escrito a Delta sobre cómo sus atesorados ayudantes han transformado sus vidas en silencio.

La sociedad le dio a cada ganador $ 500, pero el dinero era solo una muestra, dijo el portavoz de la sociedad, David Frei. Fue insoportable tratar de identificar a los animales más merecedores, porque todos fueron notables, dijo.

La sociedad certifica y vincula a los animales que los instructores locales han enseñado en rigurosos cursos de capacitación.

Los investigadores continúan encontrando más evidencia de que los animales ayudan a los humanos a vivir una vida más plena. Un estudio de 1995 encontró que las personas con discapacidades que tenían perros de servicio obtuvieron puntajes más altos en bienestar psicológico, autoestima, interacción con otros y la cantidad de control que podían ejercer sobre su entorno, según Delta. Y la investigación ha sugerido que el contacto con mascotas reduce la presión arterial, alivia el estrés, mejora la motivación, alivia la soledad e incluso reduce el colesterol.

Para obtener más información sobre perros de terapia, consulte el artículo A Helping Paw.


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